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要理解区块链的核心性质,可以从著名社会学家凯文·凯利于20世纪90年代初所著的《失控:全人类的最终命运和结局》一书入手。它是一本关于自然万物、人类社会和科学技术如何进化的著作。彼时,互联网标准协议在经过长达近30年的实验和争议后,被确定为基于TCP/IP协议的分层结构。凯文·凯利在那时候就几乎预言到了今天互联网世界所发生的一切:移动互联网、云计算、大数据等。该书中的观点不仅可以帮助我们厘清互联网世界的发展历程,还可以指引我们认清区块链的未来趋势。

区块链的核心是分布式而非去中心化

工业革命的特色之一就是强调结构、标准和控制,而生物学进化论是相对于工业革命的机械学进化论而言的。《失控:全人类的最终命运和结局》这本书的主题词基本可以概括为九个字:分布式、去中心、自组织。从控制到失控,从中心到边缘,从他治到自治,这就是凯文·凯利独具特色的生物学进化论的中心逻辑框架。

凯文·凯利专门解释了分布式网络的特性:没有强制性的中心控制,次级单位具有自治的性质,次级单位之间彼此高度连接,点对点间的影响通过网络形成了非线性因果关系。我们从中可以领会到的就是与工业社会完全不同的新型社会结构、商业模式和人际关系——弱控制、去中心、自治机制、网络架构和耦合连接等。这其实就是区块链技术的全部精要,它的点对点价值传输协议、分布式数据库、分布式账本、智能合约和可编程数字货币等元素,就是凯文·凯利的分布式网络理论在工程技术层面的具体实现。

区块链要对现实世界产生革命性的影响,有几个问题必须澄清:

第一,区块链的核心是分布式而不是去中心化。根据凯文·凯利的定义,分布式系统“没有强制性的中心控制”,这里的意思是分布式系统弱化了中心控制,而不是消灭了中心控制。凯文·凯利认为去中心化是一个过程而不是一个结果,一个具有更高效率和更低成本的新生事物,必定会将陈旧僵化的旧中心取而代之。进一步而言,公平与效率永远是对立统一的矛盾体,区块链也许能够使公平和效率更加接近最优平衡,但至少以目前的技术来说仍然看不到消弭两者间隙的可能性。若要依靠去中心化的共识算法来保持数据的高度一致性,就无法兼顾效率。公平与效率的矛盾,在区块链上还是没能完全打破。

第二,区块链是分布式账本,但分布式账本不一定是区块链。毋庸讳言,区块链技术确实是由一群具有强烈无政府主义价值观的技术极客创造出来的。没有强烈价值观的驱使,人们就不可能变革旧事物。几千年来,无政府主义者的大部分尝试都以失败告终,这一次,技术极客希望在网络空间的虚拟社会里建立一个去中心化的自治社区。比特币区块链作为一个小范围的实验,在多年的运行中证明了分布式网络确实有不少值得借鉴的技术优势。金融机构看到了这个实验展示出的机会,试图对比特币等公有链的技术进行改造,例如去掉原生数字货币,允许多个中心机构的共同治理,改进了共识算法并加入更强的隐私保护算法,甚至去除区块链的“链式”数据结构。为了强调这样的改造成果与公有链技术的差别,一般会将其命名为分布式账本技术。

第三,区块链在工程技术层面还不够成熟,离金融行业大面积应用还需要一定的时间。区块链行业一直有两个方向的参与者。一些人专注于“挖矿”、数字货币交易甚至是发行数字货币融资,业界俗称“币圈”;另一些人专注于区块链技术的研发、应用,甚至从区块链底层协议开发做起,业界俗称“链圈”。对于“币圈”的人来说,区块链技术目前的成熟程度已经足够满足他们的需求,因此他们对区块链技术的进一步发展并不关心。然而对于积极探讨区块链在各行各业应用的“链圈”来说,区块链技术目前还存在不少技术瓶颈,妨碍了各行各业的“区块链 ”应用。首先,区块链的共识算法如果无法进一步优化,金融领域就无法大规模使用区块链技术来搭建应用;其次,区块链具有高度的公开透明性,而银行很难接受这种做法,这就需要研发高效的隐私保护算法来解决透明性问题;最后,区块链的智能合约可能会因使用不当而带来漏洞,需要使用形式化验证等技术来降低风险,但这方面的技术仍不成熟。

第四,“代码即法律”只是乌托邦式的理想。智能合约既不是人工智能,也不是法律合同,只是帮助执行双方约定条件的一段计算机程序。虽然区块链上的智能合约在技术上可以保证做到不可反悔、不可篡改及按照约定自动执行,但“代码即法律”的想法就如同网络完全自治一样,基本不可能被现实社会所接受。因此,缔结、编制智能合约的依据大部分还是要源于现实世界的法律体制,比如产权的登记和确认;网络世界里发生的纠纷,最终还会需要一个第三方独立机构来提供最后的司法仲裁和救济。虽然区块链的可编程性确实能带来点对点的价值交换和金融交易的自动化、智能化,但这只是对法律体系和金融体系的技术革新,而不是改朝换代般的革命。

第五,比数字货币范围更大、价值更大的是数字资产。数字资产是指在区块链上登记、发行、交易的资产,它往往以Token(凭证、代币、份额话资产。以份额话方式分割,以加密资产形式存储的资产类别)的方式记录在分布式账本上。

随着新技术和新应用模式的发展,区块链技术在10~15年内就足以带来翻天覆地的变化。正是因为这样的共识,一些国家的政府对区块链持积极态度,将区块链视为金融科技的基础设施和核心技术之一,甚至还设立了沙盒机制来支持相关金融科技的发展。为了鼓励创新,政府对区块链技术的监管政策和支持措施都不应过度,一方面应该“让子弹再飞一会儿”,在有一定基础之后,再制定监管政策和行业标准,另一方面也要防止一哄而上,拔苗助长。

 

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